Домен:
Царство:
Подцарство:
Без ранга:
Инфратип:
Группа:
Подкласс:
Инфракласс:
Клада:
Надотряд:
Семейство:
Вид:
Китовая акула

Об этой гигантской рыбе, обитающая в южных морях, долгое время ходило множество легенд и слухов. Люди, испуганные ее видом и размерами, описывали китовую акулу как жуткого монстра-одиночку из океанских бездн. Лишь спустя много времени выяснилось, что этот хищник, несмотря на устрашающий вид, совершенно не опасен. Однако, китовая акула по сей день остается одной из самых таинственных рыб планеты.

Содержание материала:

Происхождение вида и описание

Фото: Китовая акула

Фото: Китовая акула

Китовая акула долго не попадалась на глаза исследователям, а в немногих имеющихся описаниях было больше домыслов, чем истины. Впервые животное (4,5-метровый экземпляр, добытый у Южной Африки) было описано Э. Смитом в 1828 г. В настоящее время, чучело этой китовой акулы находится в Париже. Биовиду было присвоено наименование Rhincodon types. Рыба относится к семейству акул. По габаритам она превосходит не только самых крупных собратьев, но и другие виды рыб.

Название «китовая» рыба получила благодаря огромным размерам и способу питания. По строению челюстей животное больше напоминает китообразных, чем акульих родственников. Что же касается истории биовида, то самые древние предки акулы-кита жили в силурийском периоде, приблизительно 440-410 миллионов лет назад. Согласно самой распространенной гипотезе, непосредственным предком акулообразных рыб стали плакодермы: морские или пресноводные.

Внешний вид и особенности

Фото: Яростная китовая акула

Фото: Яростная китовая акула

Китовую акулу трудно спутать с другими представителями животного царства. Причина в том, что, кроме колоссальных габаритов, она имеет и другие внешние особенности:

  • Мощное тело, покрытое толстой кожей с крошечными остроконечными чешуйками. Кожа в области брюха несколько тоньше, поэтому в опасной ситуации рыба старается спрятать уязвимое место, поворачиваясь к врагу спиной.
  • Сравнительно маленькая, несколько приплюснутая голова, которая переходит в плоскую морду с широкой (порядка полутора метров) пастью. Рот находится по центру рыла. Это еще одна специфическая черта, которая отличает эту акулу от других представителей семейства (у них рот расположен в нижней половине морды).
  • За головой, с боков тела, имеется по пять щелей жабр. Они служат своеобразными ситами, пропускающими воду. Через жабры выходит и то, что рыба не может проглотить.
  • Глаза небольшие, глубоко посаженные. Даже у больших особей диаметр глазного яблока не превышает 50 мм. Расположены они практически по краям от пасти. Мигательных перепонок у китовых акул нет. Однако, при опасности, глаза их втягиваются глубоко внутрь орбит и плотно закрываются кожной складкой.
  • Максимальная ширина тела – непосредственно за головой. Оно постепенно сужается по направлению к хвосту.
  • Китовые акулы имеют 2 спинных плавника, несколько смещенных назад. Первый немного больше и выше второго, в форме почти правильного треугольника. Хвостовой плавник у двенадцати метровых акул достигает 5 м, а грудные – 2,5 м.
  • Зубы очень мелкие. Даже у самых крупных рыб они не превышают 0,6 см. Зато число зубов очень велико (порядка 15 тысяч). Отсюда и латинское наименование животного — Rhincodon, перевод которого означает «скрипящий зубами».

Долгое время считалось, что наибольшая длина представителей этого вида составляет около 12,7 м. Однако, согласно некоторым источникам, животные достигают и больших размеров. К концу прошлого столетия появилась официально зафиксированная информация об отдельных 20-метровых особях, вес которых достигает 34 т. Однако, подобные колоссы — редкость даже среди китовых акул. В среднем, длина их равна около 9,7 м, при массе порядка 9 т. Среди всех рыб планеты они — чемпионы по габаритам.

Окрас у рыб очень характерный. Спина и боковые поверхности тела темно-серые. Этот фон испещрен желтоватыми или грязно-белыми продольными и поперечными полосами. Между ними находятся отметины того же оттенка округлой формы. Голова и грудные плавники имеют такие же пятна, расположенные часто и хаотично. Брюхо светло-серого цвета. На коже плавников и тела имеются характерные бороздки-царапины, сливающиеся в единый рисунок. Характер «узора» для каждой особи уникален. С возрастом он не меняется, по виду рисунка можно распознать ту или иную рыбу.

Где обитает китовая акула?

Фото: Как выглядит китовая акула

Фото: Как выглядит китовая акула

Обитают китовые акулы в тропических морях, с поверхностной температурой воды 21-26 градусов. Медлительных гигантов не встретишь выше сороковой параллели. Это объясняется не столько теплолюбивостью морских колоссов, сколько их пищевыми предпочтениями. Ведь именно в теплых водах встречается много планктона — излюбленной пищи этих рыб.

Ареал китовой акулы распространяется на такие территории:

  • Океанские воды близ Сейшельских островов.
  • Регионы, прилегающие к Мадагаскару и юго-восточной части африканского континента. Подсчитано, что в водах Индийского океана близ Мозамбика обитает примерно 20% от общей численности этих рыб.
  • Популяции китовых акул встречаются близ Австралии, Чили, Филиппинских островов и в Мексиканском заливе.

Чем питается китовая акула?

Фото: Большая китовая акула

Фото: Большая китовая акула

Как и другие виды акул, эта рыба относится к категории хищников. Однако, упрекнуть ее в кровожадности нельзя. Несмотря на грозный вид и не менее устрашающее латинское наименование, «скрежещущая зубами» китовая акула питается зоопланктоном и небольшими стайными рыбами (мелкие тунцы, скумбрии, сардины, анчоусы). Зубы эта рыба использует не для разжевывания добычи, а для того, чтобы она не смогла улизнуть из гигантского рта. Иными словами, это не жернова для перемалывания еды, а своеобразные «замки» для ее запирания.

Подобно усатым китам, акула подолгу «пасется». Набирая воду в рот, она отцеживает планктон. Рыба закрывает пасть, а вода выходит сквозь жабры-фильтры. Таким образом, во рту рыбы остаются только те обитатели океана, которые способны проникнуть сквозь узенький пищевод рыбы (его диаметр достигает всего 100 мм). Чтобы насытиться, китовая акула должна затрачивать на питание порядка 8-9 часов ежесуточно. За час она пропускает сквозь жабры порядка 6 тысяч кубометров океанской воды. Иногда мелкая живность забивает фильтры. Чтобы прочистить их, рыба «прокашливается». При этом, застрявшая еда буквально вылетает из пасти животного.

Емкость желудка китовых акул составляет порядка 0,3 м3. Часть добычи рыба затрачивает на поддержание энергобаланса. Некоторое количество пищи хранится в особом отделении желудка в качестве запаса. Часть полезных веществ откладывается в печени животного — своеобразной энергетической кладовой. Это можно назвать запасом про «черный день». Печень китовой акулы имеет сравнительно небольшие размеры, и в качестве «поплавка» для удержания крупного тяжеловесного тела в толще воды никак не годится. Плавательного пузыря у этих рыб нет. Для лучшей плавучести животное заглатывает воздух, выпуская его при погружении в океанские глубины.

Согласно недавним исследованиям, проведенным японскими зоологами, рацион китовых акул оказался несколько разнообразнее, чем предполагалось первоначально. Помимо животной пищи, составляющей, несомненно, основу меню, они питаются также водорослями, а, при необходимости, могут и поголодать. «Постятся» рыбы, в основном, во время миграции от одной кормовой базы к другой. При нехватке основной пищи, китовая акула некоторое время довольствуется вегетарианской «диетой».

Особенности характера и образа жизни

Фото: Самая большая акула

Фото: Самая большая акула

Большая часть ученых-ихтиологов склонная считать китовых акул спокойными, миролюбивыми и очень медлительными созданиями. Как правило, животное держится ближе к водной поверхности, но иногда уходит на 700-метровую глубину. Плавает рыба с небольшой скоростью – около 5 км/час, а иногда — и того меньше. Она активна практически круглые сутки, с небольшими перерывами на сон.

Эта разновидность акул совершенно безопасна для человека. Ныряльщики пользуются этим и не просто приближаются близко к рыбам, но и взбираются на них. Однако, раненые особи могут быть и опасны. Одного удара хвоста достаточно, чтобы убить человека или повредить небольшое судно.

Социальная структура и размножение

Фото: Китовая акула

Фото: Китовая акула

Держатся китовые акулы поодиночке или живут небольшими группами. Большие скопления из сотен особей встречаются нечасто. Рекордно многочисленное стадо морских гигантов (420 особей) было зафиксировано в августе 2009 году близ полуострова Юкатан. Скорее всего, их привлекла свежевыметанная скумбриевая икра, которой гиганты с удовольствием лакомятся. Период полового созревания для акулы-кита достаточно длительный. При продолжительности жизни 70-100 лет, она готова к размножению в 30-35-летнем возрасте, иногда в 50 лет. Длина половозрелой особи колеблется от 4,5 до 5,6 м (согласно другим данным, 8-9 м). Длина тела половозрелых самцов около 9 м.

Точных сведений по соотношению между числом самок и самцов в популяции нет. Изучая стадо рыб у западного побережья Австралии (морской заповедник у рифов Нингалоо), ученые установили, что количество самок в общем числе наблюдаемых животных не превышает 17%. Однако, стопроцентно достоверной эту информацию назвать нельзя, поскольку данный регион китовые акулы используют не для вынашивания потомства, а для нагула. Животное относится к категории яйцеживородящих хрящевых рыб. Некоторое время китовую акулу называли яйцеродящей, поскольку в утробе самки, выловленной у цейлонских берегов, были обнаружены яйца с эмбрионами. Длина и ширина одного зародыша, находящегося в капсуле, составляют 0,6 и 0,4 м соответственно.

12-метровая самка может одновременно выносить до 300 зародышей. Каждый эмбрион заключен в яйцеобразную капсулу. Новорожденный акуленок имеет в длину 0,4-0,5 м. Уже после появления на свет малыш вполне самостоятелен и жизнеспособен. Он покидает материнский организм с достаточным запасом веществ, которые позволяют ему длительное время не разыскивать еду. Известен случай, когда из чрева пойманной самки был извлечен живой детеныш. Помещенный в аквариум, он чувствовал себя неплохо, а пищу начал принимать лишь на 17-й день. Продолжительность беременности составляет 1,5-2 года. На время вынашивания потомства самка держится в одиночестве.

Естественные враги китовых акул

Фото: Гигантская китовая акула

Фото: Гигантская китовая акула

Помимо главного врага — человека — эти гиганты подвергаются нападениям марлинов и синих акул. Не отстают от них и большие белые акулы. Как правило, самыми уязвимыми для хищников являются молодые особи, но случаются нападения и на вполне взрослых рыб. В сущности, китовая акула совершенно беззащитна перед хищниками. Толстая кожа с шипованной чешуей не всегда эффективно спасает от врагов. Других средств обороны у этого колосса попросту нет. Китовых акул спасает еще и то, что кожа обладает уникальной способностью к регенерации. Рыбы необыкновенно живучи, раны затягиваются очень быстро. Это одна из причин, по которым гиганты смогли дожить до наших дней, практически не изменившись за 60 миллионов лет.

Популяция и статус вида

Фото: Как выглядит китовая акула

Фото: Как выглядит китовая акула

Численность китовых акул невелика. По некоторым сведениям, общее количество этих рыб на планете составляет около 1 тыс. особей. Основная причина резкого сокращения животных — бесконтрольный промысловый отлов их на Филиппинских островах и Тайване, где мясо, печень и плавники китовой акулы в большой цене. Истребляют этих рыб и из-за богатого полезными веществами акульего жира. Сокращению численности животных способствует и то, что промысловики стараются отлавливать самых крупных особей (а это, преимущественно, самки). Эти спокойные хищники — очень легкая добыча, поймать их достаточно просто. Иногда медлительное животное, почти не способное маневрировать, попадает под лопасти движущихся судов.

Согласно международному статусу, китовая акула относится к статусу вымирающих видов (с 2016 г., ранее он определялся как «уязвимый»). Вплоть до 2000 года статус животных значился как «неопределенный», поскольку информации о биовиде было недостаточно. Начиная с 90-х годов прошлого столетия, в ряде стран наложен запрет на вылов этих рыб.

Охрана китовых акул

Фото: Китовая акула

Фото: Китовая акула

Несмотря на малую численность, гигантская рыба нашла распространение в культуре восточных народов. Например, японские и вьетнамские рыбаки убеждены, что встреча с китовой акулой — добрым морским божеством — хорошее предзнаменование. При том, что морепродукты —основа рациона для населения этих стран, японцы и вьетнамцы не употребляют мясо китовой акулы в пищу. Вьетнамское наименование этого животного имеет дословный перевод: «Рыба-Повелитель».

Немалое значение имеют китовые акулы для туристического бизнеса. Большой популярностью пользуются экскурсии, когда туристы могут понаблюдать с борта судна за этими медлительными красавцами. А отдельные смельчаки подплывают к ним с аквалангом. Подобные дайвинговые туры популярны в Мексике, Сейшельских, Карибских и Мальдивских островах, в Австралии. Безусловно, такое повышенное внимание со стороны людей никак не способствует росту популяции этих рыб, которых и так становится все меньше. Туристам следует держаться от них на расстоянии не только из соображений безопасности, но и для того, чтобы не повредить наружный слизистый слой, защищающий кожу животных от поражения мелкими паразитами. Делаются попытки содержания этих акул в неволе.

Первый опыт относится к 1934 г. Рыба была размещена не в аквариуме. Вольером для нее служила специально отгороженная часть залива (Японские острова. Рыба прожила 122 дня. В период 1980-1996 гг. в Японии содержалось в неволе максимальное число этих животных — 16. Из них – 2 самки и 14 самцов. В настоящее время, на Окинаве в океанариуме живет 4,6-метровый самец — самая большая из китовых акул, которые находились в неволе. Основа рациона рыбы, выловленной близ Окинавы, составляет морская креветка (криль), небольшие кальмары и мелкие рыбешки.

С 2007 года 2 акулы (3,7 и 4,5 м), пойманные близ Тайваня, находятся в океанариуме Джорджии г. Атланта (США). Вместительность аквариума для этих рыб составляет более 23,8 тыс. м3. Особь, которая ранее содержалась в этом океанариуме, умерла в 2007 г. Опыт тайваньских ученых по содержанию китовых акул в неволе не столь успешен. Дважды акулы погибали вскоре после помещения в аквариум, и лишь в 2005 году попытка оказалась успешной. На сегодняшний день, в океанариуме Тайваня имеется 2 китовые акулы. Одна из них, 4,2-метровая самка, лишена спинного плавника. По всей вероятности, она пострадала от рыбаков или от зубов хищника. С лета 2008 г. 4-метровая особь содержится в океанариуме в Дубаи (объем резервуара составляет 11 тыс. м3). Рыбу кормят крилем, то есть ее рацион не отличается от «меню» усатых китов.

К сожалению, поголовье китовых акул на Земле сокращается. Основная причина — браконьерская охота, несмотря на запрет вылова рыб во многих странах. Кроме того, это не просто самые большие, но и пожалуй, наименее изученные рыбы на планете. Большая часть их жизни проходит вдалеке от берега, поэтому изучение этих животных вызывает известные затруднения. Китовая акула нуждается в нашей помощи. Улучшение понимания их поведенческих особенностей, специфики питания и биологии позволит разработать эффективные мероприятия по сохранению этих величавых существ как биовида.